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En 2010, les pays membres de l’Union Européenne présentant l’incidence la plus élevée de légionellose étaient, dans l’ordre croissant, la Slovénie avec 2,83 cas sur 100 000 personnes, suivi des Pays-Bas (2,81), de l’Espagne (2,48), du Danemark (2,40) et de la France (2,38) avec 6 305 cas au total. 

Huit ans plus tard, plus de 11 000 cas de légionelloses ont été recensés dans l’Union Européenne. Les individus affectés étaient principalement situés en Italie (26 %), en France (19 %), en Espagne (13 %) et en Allemagne (13 %). Le nombre de cas de légionellose en 2018 représente ainsi une hausse d’environ 16 % en comparaison à 2017, où 9259 cas avaient été recensés.[1]

Comment expliquer cette recrudescence et la répartition des cas qui n’est pas toujours proportionnelle à la représentation démographique respective de chaque pays au sein de l’UE ? 

 

Des normes de contrôle insuffisantes 

Le manque de prévention et de tests d’autocontrôle est responsable de la multiplication des légionelles dans les réseaux d’eau chaude sanitaire et dans les tours de refroidissement. Par exemple, en septembre 2018, dans la région de Brescia, ce n’est que à la suite de plusieurs cas de pneumonie que les autorités sanitaires italiennes ont ordonné des contrôles des tours de refroidissement de trois entreprises de la région. Neuf échantillons sur dix se sont révélés contaminés par la légionelle. Ainsi, le contrôle est souvent réalisé trop tarden réponse à l’observation de cas pathologiques.  

Une étude de 2005[2] montrait déjà que les systèmes d’eau chaude sanitaire des hôtels italiens étaient fortement colonisés par la légionelle. Ainsi, 75 % des bâtiments sondés et 60 % des échantillons contenaient plus de 10 000 UFC par Litre, parmi lesquelles 87 % de Legionella pneumophila. Cela signifie que peu de contrôles et de mesures de prévention sont mis en place dans certains pays alors que dans d’autres, comme par exemple le Royaume-Uni, l’Allemagne ou la France, les mesures de contrôle sont plus strictes. 

 

Les populations les plus âgées sont les plus vulnérables 

Les pays dont la proportion de personnes âgées (65 ans et plus) est la plus élevée au sein de la population sont l’Italie (22,3 %), la Grèce (21,5 %) et l’Allemagne (21,2 %). Or, ce sont les personnes âgées ou immunodéficientes qui sont les plus à risque de développer les symptômes aigus de la légionellose, pouvant aller jusqu’à la mort. Les personnes jeunes et en bonne santé ont moins de risque de développer la légionellose, ce qui concourt à un nombre de cas plus faibles dans les pays où la moyenne d’âge est plus basse. 

réchauffement climatique

Le climat, un facteur décisif dans la multiplication des légionelles 

Les pays du Sud présentent un facteur supplémentaire de développement de la maladie. La légionelle se développant dans des environnements de 25 à 45 °C, on peut considérer que les pays où la température dépasse régulièrement les 25 °C présentent un risque de contamination accru puisque même leur eau « froide » peut facilement atteindre le seuil permettant à ces bactéries de se multiplier. 

Une étude[3] suggère que la multiplication des vagues de chaleurs associées au changement climatique pourrait expliquer dans une certaine mesure la progression des cas de légionelloses, notamment en France, aux Pays-Bas et en Allemagne. 

 

Une répartition hétérogène des installations à risque au sein des pays de l’UE 

Les tours aéroréfrigérantes et les eaux chaudes sanitaires sont des foyers majeurs de légionelles. Un taux d’industrialisation bien supérieur en Europe de l’Ouest est corrélé à un très grand nombre de tours aéroréfrigérantes (TAR) et d’installations de type climatiseurs, spas, brumisateurs et autres équipements projetant des aérosols.  L’Europe du Sud est également caractérisée par une demande plus élevée en dispositifs de rafraîchissement collectifs et individuels comme les climatiseurs et les brumisateurs, que le reste de l’Europe, l’Italie, l’Espagne, la Grèce et la France représentant la majorité des ventes européennes. 

 

Les infections demeurent sous-diagnostiquées 

Hormis les cas recensés de légionellose, il faut garder à l’esprit d’une part, que la maladie n’est pas toujours signalée, surtout en cas de guérison spontanée. D’autre part, les symptômes de la légionellose étant, du moins au début, très proches de ceux de la grippe, les diagnostics des deux maladies sont souvent confondus. 

D’après le European Centre for Disease Prevention and Control (ECDC)[4], il y a par exemple un sous-diagnostic de la légionelle en Grèce tandis que les pays comme la France et l’Italie ont mis en place des mesures de déclaration obligatoire qui expliquent leur représentation en tête du classement. Ainsi, jusqu’à très récemment, la légionellose contractée en Grèce était majoritairement diagnostiquée chez des touristes, après leur retour dans leur pays d’origine, mais elle n’est encore aujourd’hui que très rarement signalée au sein de la population grecque. En outre, les données sur la légionelle sont quasi inexistantes pour certains pays comme la Roumanie ou l’Estonie.  

Prévention

Face à une multitude de paramètres, un seul mot d’ordre : la prévention

Comme indiqué précédemment, les comparaisons des données actuellement disponibles sur la légionellose dans l’Union européenne sont à interpréter avec précaution. La répartition du taux de légionellose enregistré pour chaque pays dépend donc d’une multitude de facteurs : l’encadrement réglementaire (obligation de déclaration et/ou de tests préventifs), les critères démographiques, le climat, le niveau de développement du pays (degré d’industrialisation, types d’infrastructures d’eau, de chauffage et de climatisation…) et le taux de diagnostic de la maladie.

La forte augmentation globale des cas de légionellose enregistrés dans l’Union Européenne est à mettre en relation avec des facteurs divers tels que des épisodes de chaleur plus fréquents, une population vieillissante, un développement constant des réseaux d’eau et des installations impliquant la projection d’aérosols, mais également un taux de signalement de la maladie plus élevé, résultat d’une sensibilisation croissante de la part des autorités sanitaires nationales.

Lutter contre la légionellose implique donc de mettre en place des mesures de prévention simples, comme la réalisation de tests d’autocontrôle réguliers, permettant d’anticiper le risque et d’agir rapidement en cas de contamination. Heureusement, des solutions innovantes, économiques et réalisables sur site et en toute autonomie sont désormais disponibles avec la garantie de la fiabilité et de la confidentialité des résultats.

Sources : 

[2] Borella P, Montagna MT, Stampi S, et al. Legionella contamination in hot water of Italian hotels. Appl Environ Microbiol. 2005;71(10):5805–5813. doi:10.1128/AEM.71.10.5805-5813.2005 https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC1265926/ 

[3] Beauté J, Zucs P, de Jong B, on behalf of the European Legionnaires’ Disease Surveillance Network. Legionnaires’ disease in Europe, 2009-2010. Euro Surveill. 2013;18(10):pii=20417.  

[1] [4] European Centre for Disease Prevention and Control, 2019, https://ecdc.europa.eu/en/home  

European Commission, COMMISSION STAFF WORKING DOCUMENT Review of available information Accompanying the document Communication from the Commission to the European Parliament, the Council, the European Economic and Social Committee and the Committee of the Regions on an EU Strategy for Heating and Cooling, Février 2016, https://ec.europa.eu/energy/sites/ener/files/documents/1_EN_autre_document_travail_service_part2_v6.pdf 

Legionella Colonization of Hotel Water Systems in Touristic Places of Greece: Association with System Characteristics and Physicochemical Parameters Maria A. Kyritsi 1 , Varvara A. Mouchtouri 1, Antonis Katsioulis 1,2, Elina Kostara 1 , Vasileios Nakoulas 1 , Marina Hatzinikou 1,2 and Christos Hadjichristodoulou 1,2,* 

Source Image de couverture : European Centre for Disease Prevention and Control, https://ecdc.europa.eu/en/legionnaires-disease/surveillance/atlas, accédé le 3 juillet 2019

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